Φωτογραφία από την γέννηση ενός συστήματος τριών αστέρων

Ένα σύστημα τριών αστέρων ανακαλύφθηκε κατά την γέννησή του, δίνοντας στους αστρονόμους την ευκαιρία να δουν πως δημιουργούνται συστήματα πολλαπλών αστέρων. Μάλιστα έχουμε και φωτογραφία του συστήματος, η οποία λήφθηκε από το τηλεσκόπιο ALMA στη Χιλή. Στη φωτογραφία βλέπουμε δύο νεαρά αστέρια να σχηματίζονται σε μια σπείρα γύρω από ένα παλαιότερο αστέρι στο κέντρο του συστήματος.

Ένα πολλαπλό αστρικό σύστημα, είναι αστέρες -δύο ή περισσότεροι- οι οποίοι λόγω της βαρύτητάς τους, περιστρέφονται γύρω από ένα κοινό κέντρο μάζας. Ο μεγαλύτερος αστέρας ονομάζεται πρωτεύοντας ή κύριος ενώ ο άλλος, συνήθως μικρότερος, ονομάζεται συνοδός ή δευτερεύον αστέρας.

Η θέση των αστέρων στο νέο σύστημα που ανακαλύφθηκε επιβεβαιώνει μια θεωρία των αστρονόμων για το πως πολλαπλά αστέρια καταλήγουν το ένα δίπλα στο άλλο. Η θεωρία λέει ότι έξτρα αστέρια μπορούν να εμφανιστούν σε έναν πρωτοπλανητικό δίσκο ενός άλλου αστεριού – δηλαδή στην πυκνή μάζα αερίου που περιβάλλει ένα νεοσύστατο ήλιο. Αυτοί οι δίσκοι περιλαμβάνουν μεγάλα σύννεφα σκόνης και αερίου που δημιουργούν αστέρια. Μερικές φορές ένα μεγάλο σύννεφο θα τραβήξει τόσα πολλά υλικά, προκαλώντας τον πυρήνα μέσα στο σύννεφο να γίνει τόσο πυκνός και καυτός που θα αρχίσει η πυρηνική αντίδραση για την δημιουργία ενός αστεριού. Όσο γίνεται αυτό, το σύννεφο αρχίζει να περιστρέφεται γύρω από το αστέρι, δημιουργώντας τον δίσκο.

Μερικοί ερευνητές πιστεύουν ότι ο δίσκος μπορεί να αρχίσει να μαζεύει ακόμα περισσότερα υλικά, καταλήγοντας να γίνει βαρυτικά ασταθής και μέρη του δίσκου να αρχίσουν να σχηματίζουν ξανά νέα αστέρια. Και η εικόνα του συστήματος L1448 IRS3B αποτελεί την πρώτη απόδειξη αυτής της θεωρίας. Στην εικόνα βλέπουμε ξεκάθαρα δύο νεαρά αστέρια να σχηματίζονται μέσα στις σπείρες του δίσκου του παλιού αστεριού. Η ομάδα του περιοδικού Nature που ανέλυσε την εικόνα βρήκε ότι τα σύννεφα αερίου ήταν βαρυτικά ασταθής.

Το νέο σύστημα τριών αστέρων ουσιαστικά μας λέει ότι ο Ήλιος του δικού μας Ηλιακού συστήματος δεν είχε τόσο μεγάλο πρωτοπλανητικό δίσκο για να σχηματίσει και δεύτερο αστέρι. Φυσικά όλα αυτά είναι θεωρίες, και θα πρέπει να γίνουν περισσότερες μελέτες για να αποδειχτούν. Ο John Tobin, καθηγητής αστροφυσικής στο Πανεπιστήμιο της Οκλαχόμα, θα μελετήσει μαζί με την ομάδα του αυτή την θεωρία και θα εξετάσει άλλα νεοσύστατα συστήματα για να μάθει γιατί ο Ήλιος μας δεν έχει αδερφό.